06HIV is een virus. Virussen zijn microscopisch kleine kiemen die, omdat ze zich niet kunnen voortplanten (repliceren), een cel moeten infecteren die als gastheer zal dienen voor de productie van nieuwe virussen.

Buiten de cel staat HIV bekend als een virion en is omgeven door een beschermend omhulsel, dat ook een bepaalde hoeveelheid virale eiwitten en wat genetisch materiaal omgeeft, een "plan" met alle informatie die nodig is voor het creëren van nieuwe virussen.

Virussen kunnen worden onderverdeeld in twee klassen: die waarvan het genetisch materiaal uit DNA bestaat, en die waarvan het genetisch materiaal uit RNA bestaat, zoals HIV. RNA-virussen worden retrovirussen genoemd en hun reproductieproces is iets complexer dan dat van virussen die uit DNA bestaan.

Fusie
Virussen hebben vaak de neiging om bepaalde cellen in menselijke, dierlijke en plantaardige gastheren te infecteren. HIV infecteert voornamelijk cellen die het CD4-molecuul op hun oppervlak bevatten. CD4 wordt aangetroffen in immuuncellen, voornamelijk in T-helpercellen die verantwoordelijk zijn voor het functioneren van het immuunsysteem, en ook in macrofagen, cellen die door het lichaam reizen om bacteriën en andere ziektekiemen te bestrijden.

Om cellen binnen te dringen, bindt HIV zich aan de CD4-receptor via het gp120-molecuul dat zich op het oppervlak bevindt. Eenmaal gehecht aan CD4, activeert HIV andere eiwitten op het oppervlak van de menselijke cel, bekend als CCR5 en CXCR4, waardoor de fusie wordt voltooid.

Anti-hiv-medicijnen die het virus in deze fase van hun levenscyclus aanvallen, worden fusieremmers genoemd. De T-20-remmer (enfuvirtude, Fuzeon), gecombineerd met andere antiretrovirale middelen, heeft positieve resultaten laten zien in experimenten, omdat om HIV te blokkeren, T-20 zich bij het virus voegt, terwijl andere fusieremmers zich kunnen aansluiten bij CCR5- of CXCR4-eiwitten.

Omgekeerde transcriptie
Zodra fusie heeft plaatsgevonden, wordt het binnenste deel van het virus, bestaande uit RNA en enkele belangrijke enzymen, door de menselijke cel opgenomen. Vervolgens decodeert het virale enzym reverse transcriptase het genetisch materiaal van HIV, dat wil zeggen RNA naar DNA.

Drie klassen anti-hiv-geneesmiddelen vallen het virus in dit stadium aan: de nucleoside-analogen (AZT / zidovudine, ddI / didanosine, 3TC / lamivudine, d4T / lamivudine, ddC / zalcibatine en abacavir); niet-nucleoside reverse transcriptaseremmers (efavirenz, neviparine, delavirdine); en nucleotide-analogen (tenofovir).

Integratie
Het nieuw gevormde virale DNA integreert met het DNA van de menselijke gastheercel via een viraal enzym genaamd integrase, waardoor HIV de menselijke cel kan "herprogrammeren" om meer virussen te creëren. Nog in de vroege stadia van ontwikkeling vertragen integraseremmers deze fase van de hiv-levenscyclus.

Transcriptie
In dit stadium delen de twee variaties van het DNA zich en vormen ze een nieuwe variant van het virale RNA, bekend als boodschapper-RNA.

Decodering
Vervolgens worden de bouwstenen van de eiwitten die het nieuwe hiv-deeltje zullen vormen gegroepeerd in de menselijke cel en organiseren ze zichzelf door de informatie in het boodschapper-RNA te decoderen.

Virale vorming
Het virale enzym protease snijdt de bouwstenen van eiwitten in kleinere stukjes en vormt zo de structuur van het nieuwe hiv-deeltje dat alle enzymen en eiwitten bevat die nodig zijn voor de herhaling van het voortplantingsproces. In de volgorde ontwikkelt het nieuwe virale deeltje zich in de menselijke cel en komt het in de bloedbaan terecht, waardoor het andere cellen kan infecteren. Geschat wordt dat er dagelijks ongeveer 10,3 miljard nieuwe virionen worden gevormd bij mensen die geen HAART (zeer krachtige antiretrovirale therapie) gebruiken.

Proteaseremmers (indinavir, ritonavir, saquinavir, nelfinavir, amprenavir, lopinavir, atazanavir, tripanavir) vallen dit stadium van de hiv-levenscyclus aan.